Hur Amerika blev den mest fängslade nationen i världen

FYI.

Den här historien är över 5 år gammal.

Fängelsefrågan Under de senaste 50 åren tog en tid av massfängelse form i USA när politikerna tävlade för att bygga ett vidsträckt interneringssystem. Idag låser landet upp fler människor än någon annan på planeten.
  • Stateville Correctional Center, i Illinois, 2002. Foto av Jim Goldberg / Magnum Photos

    Den här artikeln visas i VICE Magazine's October Prison Issue



    Amerikas förenta stater låser in fler människor än något annat land på planeten. Under de senaste 50 åren tog en tid av massfängelse form när politikerna tävlade för att bygga ett omfattande interneringssystem. Nu, med nästan 2,2 miljoner av sina medborgare bakom galler - eller 1 av 99 vuxna på en viss dag - representerar Amerikas dystra labyrint av federala och statliga fängelser, lokala fängelser, kriminalvårdsanläggningar och invandringscentra en oöverträffad ansträngning att isolera brottslingar från samhället.



    Vissa nationer kan också ha fel för brott mot de mänskliga rättigheterna i sina fängelser, men Amerikas massfängelsessyndrom är - som landets inställning till nästan allt annat - superstor. Om stater var länder skulle Kuba - med 510 per 100 000 personer bakom galler - ranka 37 i världen för den högsta andelen av befolkningen i fängelse. Rwanda, 41, skulle hamna strax efter staten New York.

    ”USA står för fem procent av världens befolkning,” påpekade president Barack Obama efter att ha besökt de överfulla cellerna i Federal Correctional Institution i El Reno, Oklahoma, i juli. 'Vi står för tjugofem procent av världens fångar.'



    Under de senaste decennierna har USA byggt fler fängelser och fängelser än högskolor; det finns nu mer än 5000 av dem i de 50 staterna, för att vara exakt. Och som de Washington Post rapporterades i januari, det finns fler amerikaner som skickar till fängelse än till två- eller fyraåriga utbildningsprogram i vissa delar av landet. Massfängelse är nu en signatur från Americana som cowboy-västerlänningar, reality-tv och billiga romantikromaner.

    Ändå berättelsen om hur USA kom till denna dystopiska plats - den Atlanten kallade det en gång ”kanske den största sociala krisen i modern amerikansk historia” - är mer än bara en statistisk kris. Den här maskinen har varit mer än ett halvt sekel under framställning, biprodukten av rädsla, rasism och sociala omvälvningar. Och sprickor i grunden för fängelseindustrikomplexet blir mer synliga varje dag: Med låg brottsfrekvens och ökat stöd för reformer börjar valda tjänstemän och det amerikanska folket att vakna upp från sin decennielånga mardröm.

    Läs vidare: Transgender-fånge vinner historiskt fall mot fängelsevakter som attackerade henne



    Efter vapen från Civil Rights Movement i slutet av 1960-talet sjönk USA i en djup ekonomisk stagnation. Städer på konkurs, moderna getton expanderade och en påtaglig våldsbrottvåg bröt ut rikstäckande. Till synes över natten sipprade rädslan in i amerikanska hem. Nattliga nyhetsrapporter spreds alltmer med olycksbådande berättelser, uppmuntrade av Hollywood-magi som porträtterade en ny galenskap inom staden och förorterna rädda för den växande rapkulturen.

    Hos amerikaner & apos; ögon var brottets kaos överallt. Och det måste stoppas till varje pris.

    Politiker besvarade vapenuppmaningen och förde två sammankopplade - och runda tvåpartislag - strider: Kriget mot brott och Kriget mot narkotika. Federala, statliga och lokala myndigheter började spendera mer än en biljon dollar för att bekämpa det som majoriteten såg som en kris: den grungiga utväxten, i deras sinnen, av motkulturen från det föregående decenniet.

    Obligatoriska straffrättsliga riktlinjer, stränga narkotikalagar och allmänna säkerhetsinitiativ sipprade in i politiken när både fängelser och polisstyrkor steg i storlek. En kraftig bekämpning av 'livskvalitetsbrott' i minoritetsfyllda stadsdelar, eller vad som kallas poliser för 'trasiga fönster', skulle fortsätta att svepa nationen, kanske framför allt i New York City. Och den uppenbara böjningen av auktoritet, även med en bit av institutionaliserad rasism, välkomnades: Detta var ett Amerika som inte bara såg Poliser regelbundet men applåderade det.

    Under de senaste decennierna har USA byggt fler fängelser och fängelser än högskolor.

    Således uppstod en förutsättning för offentliga ämbeten: att vara 'tuff' mot brott. 1988 vann George H. W. Bush utan tvekan Vita huset med en nu ökänd annons som anklagade sin motståndare, Michael Dukakis, för att vara mjuk mot brott. Kampanjens överraskningsstjärna var en svart man vid namn Willie Horton som, medan Dukakis var guvernör i Massachusetts, släpptes från det statliga fängelset på ett program i helgen och våldtog och mördade en vit kvinna. För att gräva sitt parti ur vildmarken var Bill Clinton tvungen att ommärka Demokratiska partiet som kriminella hökar. ”Vi kan inte ta tillbaka vårt land förrän vi tar tillbaka våra kvarter,” tänkte han på kampanjspåret 1992.

    År 1994 gick kongressen så långt att den uttryckligen uppmuntrade staterna att vara hårdare: Enligt ett lagförslag som kallas våldsbrottskontroll- och brottsbekämpningslagen, undertecknat av dåvarande president Clinton - vars administration skulle övervaka den största expansionen av fängelsepopulationen i USA historia - ju fler människor en stat kastade bakom galler, desto mer pengar fick den. Det var ett lopp mot toppen, och 28 stater, liksom Washington, DC, dök rätt in och passerade hårdare strafflagar.

    Så de 5 000 fängelser och fängelser som Amerika nu har varit en enkel fråga om utbud och efterfrågan. Och sedan 1970 har den kvarhållna befolkningen i USA ökat med 700 procent. Detta är anledningen till att det har skett en sådan uppsving i den mer kontroversiella praxis med vinstdrivande fängelse. Fängelse - oavsett om det är för naturfödda medborgare, invandrare eller någon annan bakom galler i Amerika - är lågkonjunktur.

    hur man får tikar

    Men de senaste åren har de städer som fungerat som symbol för allt som var farligt och läskigt - som New York och Los Angeles - blivit säkrare än någonsin. Om något definieras vår tid mer av terrorism eller massskott än av gatubrott. Vilket väcker frågan: Om brottsligheten i hela landet ligger på en lägsta tid, varför har Amerika fortfarande ett monströst fängelsessystem? Och varför spenderar det alla dessa pengar på det?

    Svaren har startat en tidvattenförskjutning i det rikstäckande medvetandet mot massfängelse. En undersökning förra året visade att 77 procent av amerikanerna inte var överens med obligatorisk dömande för icke-våldsöverträdare, medan en annan undersökning genomförd av ACLU fastställde amerikanskt stöd för fängelsereform och minskning med 69 procent. Liknande siffror är uppenbara för försök att avkriminalisera marijuana - ett ämne som har landat miljontals människor i fängelse eller fängelse genom åren, mer än något annat läkemedel.

    Över på i-D: Fotograferar Amerikas gravida fångar

    Den omvärderingen av de senaste decennierna & apos; fängelse har också känts på kulturell nivå. Det är inte svårt att tro att en Willie Horton-annons nuförtiden skulle tuktas som tävlingslopp snarare än en enkelbiljett till Vita huset. Eller att landet hellre vill titta Tråden eller Orange är det nya svarta —Serier som utforskar de mer känslomässiga komplexiteten i straffrättsliga rättigheter — än Poliser .

    För båda parter i Washington är det nu ortodoxt att tro att det Amerika skapade var en överväldigande, dyr kostnad av ett system. Och det växer snabbt fram som ett krav i det kommande presidentvalet att kandidater har någon form av inställning till hur man fixar det. Trots allt medgav till och med tidigare president Clinton nyligen att det som hans administration gjorde var bra, dåligt.

    Jordan Peterson vs Zizek

    'De flesta av dessa människor sitter i fängelse enligt statlig lag, men den federala lagen sätter en trend', sa Clinton till en NAACP-konvention den senaste juli. 'Och ​​det var överdrivet. Vi hade fel i det. Den procentandelen av det hade vi fel om. '

    Inställningen av en NAACP-konvention för hans mea culpa är talande, eftersom Clinton-regeringens politik gjorde mer för att fängsla färgsamhällen än någonsin tidigare. Till denna dag är denna rasskillnad skarp: Enligt NAACP: s statistik är en av sex svarta män - de som 'saknas' i vårt samhälle, som New York Times beskriver dem - är låst, en trend som, om den fortsätter, snart kommer att flyga till en av tre. De och latinamerikanerna utgör majoriteten av de som står bakom galler (58 procent från och med 2008), även om dessa grupper bara representerar en fjärdedel av den amerikanska befolkningen.

    Den nuvarande fängelsetiden för afroamerikanska män är nästan sex gånger så mycket som för deras vita motsvarigheter. Faktum är att av de 2,2 miljoner människorna i det amerikanska kriminalvården är ungefär en miljon svart - en summa som är större än hela fängelsepopulationerna i England, Argentina, Kanada och sex andra länder. kombinerad .

    Om brottsligheten i hela landet ligger på en lägsta nivå, varför har Amerika fortfarande ett monsterfängelsessystem? Och varför spenderar det alla dessa pengar på det?

    Att räkna ut hur man ska hantera dessa konsekvenser och minska fängelsessystemet är nu ett nationellt projekt. En dag innan Clinton talade sa president Obama: 'Massfängelse gör vårt land sämre, och vi måste göra något åt ​​det.' Han besökte El Reno senare samma vecka och ocksåbeviljade vänskap till 46 icke-våldsamma narkotikaförbrytare—Den största enskilda akten med presidentförlåtelse sedan 1960-talet.

    Under tiden har Obama-administrationen försökt att täppa till den federala fängelsepipelinen genom att skjuta upp icke-våldsamma gärningsmän till alternativa program, samtidigt som de avskaffar obligatoriska riktlinjer för dömande. I september förra året förklarade avgående justitieminister Eric Holder att 2013 var det första året sedan 1980 då den federala fängelsepopulationen minskade. Och 2014 fortsatte nedgången: Enligt siffror som nyligen gjorts tillgängliga av Bureau of Justice Statistics minskade den landsomfattande fängelsepopulationen med 1 procent förra året, med 5 300 färre personer i federala anläggningar. Även statliga fängelser krympt, med 10 100 färre fångar än året innan.

    Ändå om kongressen skulle passera någon form avreformera- vilket, till skillnad från allt annat, verkar faktiskt helvete för att göra det - det skulle bara påverka federala fängelser direkt. Och sedan eran med massfängelse har satt sin grund - data från fängelsepolitiska initiativ gör det klart att det är staten och lokala anläggningar som rymmer huvuddelen av dem som står bakom galler - ansvaret ligger på kommuner som etablerat sina egna ekosystem straffrättsliga rättigheter för att tillföra siffrorna verklig skada.

    För att få fram det här argumenterar Dr. Joan Petersilia, professor vid Stanford Law School och fakultetsmeddirektör för Stanford Criminal Justice Center, att Washington, DC, måste leda som det gjorde för mer än 20 år sedan. Bara i motsatt riktning.

    'Det finns symbolik i att stänga federala fängelser, och den symboliken är mycket viktig', säger hon. 'Men det finns också ett ekonomiskt incitament som kan existera. Och kunde Washington använda detta för att hålla människor utanför fängelset? Ja.'

    Med andra ord måste det vara ekonomiskt lockande i den mest självmedvetna kapitalistiska nationen på planeten för att stater ska få ett slut på eran med massfängelse. Så snarare än att tvinga dem att vara hårda mot brott kan Washington, DC, uppmuntra orter att tillhandahålla alternativ till fängelse genom att dingla federala medel som hävstång. Detta har redan uppnåtts i liten skala, påpekar Petersilia, med federala statliga initiativ som att ge Pell-bidrag till utgående fångar för att minska återfall, och Second Chance Act, som ökar staterna & apos; återinträde program för de som kommer ut ur fängelset.

    Ett så stort system som detta, medger Petersilia, kommer inte att försvinna över natten. Det kommer att ta tid att avslöja över 50 år av överdriven brottsbekämpning, särskilt på ett sätt som är både rättvist och förnuftigt för allmänheten.

    'Det har skett rörelser tidigare för reformer, men något om detta ögonblick är unikt', sa Petersilia. 'Det handlar om att regeringen tar sig ur människors liv. Det handlar om vad straffrättslig rätt gör för resten av oss. '

    Följ John Surico vidare Twitter.

    Intressanta Artiklar